St. Louis cherche à augmenter la population avec des réfugiés afghans

ST. LOUIS – Inamullah Niazai est assis sur la marche du porche de son St. Louis rentre chez lui et sourit de l’agitation autour de lui – sa mère et son père discutant dans la cour avant, ses deux jeunes filles grignotant des barres de crème glacée au chocolat.

“Tout est possible ici”, a déclaré Niazai, 23 ans. “Nous sommes tellement chanceux que ma famille puisse être ici, ensemble.”

Un effort agressif à St. Louis essaie d’attirer des réfugiés afghans comme Niazai. Environ 600 sont arrivés jusqu’à présent et 750 autres sont attendus plus tard cette année.

Les dirigeants civiques espèrent qu’au cours des prochaines années, des milliers d’autres décideront de déménager dans la ville du Midwest, aidant à compenser sept décennies de perte de population et à rajeunir les quartiers urbains – tout comme l’arrivée des réfugiés bosniaques l’a fait il y a trois décennies.

Cela fait près de neuf mois que la capitale afghane de Kaboul a été cédée aux talibans. Depuis l’été dernier, plus de 76 000 réfugiés afghans ont déménagé aux États-Unis. Alors que la Californie et le Texas ont accueilli la plupart des Afghans déplacés, beaucoup finiront par aller ailleurs.

Dans les années 1990, St. Louis est devenu le lieu de débarquement américain le plus populaire pour les Bosniaques déplacés par la guerre dans l’ex-Yougoslavie. Parmi les quelque 300 000 personnes qui ont fui vers les États-Unis, quelque 40 000 appellent désormais St. Louis et la région d’accueil.

Ils ont revitalisé une zone du côté sud de la ville qui est maintenant souvent appelée Petite Bosnie. La zone comprend des marchés, des cafés, des ateliers de réparation automobile et d’autres entreprises appartenant à des Bosniaques. Ils ont leur propre journal en ligne, leur propre chambre de commerce.

Les Bosniaques ont également fourni un coup de pouce démographique indispensable dans une ville qui perd des habitants à un rythme alarmant, passant d’un pic de plus de 850 000 en 1950 à un peu moins de 300 000 aujourd’hui.

St. L’Initiative de réinstallation des Afghans de Louis est soutenue par plus d’un million de dollars de dons et plus de 800 bénévoles, et elle bénéficie du soutien de l’archidiocèse catholique romain de Saint-Louis. Louis, l’Institut international de Saint-Louis. Louis et d’autres groupes à but non lucratif. Les partisans disent qu’ils n’ont reçu aucune opposition à leurs efforts.

Jerry Schlichter, un avocat qui est l’organisateur et l’un des principaux bailleurs de fonds, a déclaré que l’initiative aidait à trouver un logement et des emplois, connectait les nouveaux arrivants à des formations telles que des cours sur le codage informatique et accordait des subventions aux entreprises en démarrage.

Le St. L’effort de Louis a également fourni de l’argent pour créer un journal afghan en ligne, une chambre de commerce et un centre communautaire.

« Il y a un besoin mutuel. Nous avons stagné », a déclaré Schlichter. “Avec cette opportunité unique avec des réfugiés afghans qui se retrouvent quelque part dans ce pays, nous devrions en profiter.”

Arrey Obenson, président et chef de la direction de l’Institut international de St. Louis, s’est dit convaincu que les nouveaux réfugiés revitaliseront les quartiers, tout comme les Bosniaques l’ont fait.

«La réalité de la situation à laquelle nous sommes confrontés est que si nous regardons St. Louis City et le taux de déclin de la population, nous devons trouver un moyen d’amener les gens dans la communauté pour inverser la tendance », a déclaré Obenson.

St. Louis n’est pas la seule ville avec une population en déclin qui essaie d’attirer des réfugiés afghans.

Detroit a également atteint son apogée démographique en 1950, lorsque 1,85 million de personnes y vivaient. Aujourd’hui, la population a chuté des deux tiers, à environ 640 000.

Les chefs d’entreprise et communautaires de Detroit ont lancé en avril le Detroit Refugee Network, dans l’espoir de collecter plus d’un million de dollars pour fournir des services tels que le logement, l’éducation, le transport et la formation linguistique. Environ 250 réfugiés afghans se sont installés à Detroit, et environ 400 autres ailleurs dans le sud-est du Michigan.

Comme St. Louis, l’histoire de Detroit a prouvé la valeur que les immigrants peuvent apporter, a déclaré Steve Tobocman, directeur exécutif de Global Detroit.

Tobocman et Alan Mallach, chercheur principal au Center for Community Progress, ont étudié deux quartiers de Detroit remplis d’immigrants du Bangladesh, du Yémen, du Mexique et d’Amérique centrale et du Sud. Ces deux quartiers ont connu une croissance de près de 50 % au cours des deux dernières décennies environ.

Le résultat est moins de criminalité, plus de 100 nouvelles entreprises et une réduction des logements vacants et des saisies fiscales, selon l’étude. Les résidents interrogés étaient plus satisfaits et optimistes que les résidents de Detroit dans leur ensemble.

“Le dépeuplement est ce qui entraîne vraiment ces quartiers dans des circonstances assez désastreuses”, a déclaré Tobocman. “Le poste vacant, le manque d’opportunités de vente au détail, le manque d’emplois. Le simple fait de stabiliser la population ou, dans quelques cas, de faire croître la population peut inverser cette tendance.

Le logement est un obstacle majeur pour les réfugiés afghans. À travers le pays, des milliers de personnes vivent encore dans des hôtels.

Mais début mai, seules deux familles afghanes se trouvaient encore à St. Louis Hotels parce que l’initiative a un programme garantissant le paiement aux propriétaires, ont déclaré Schlichter et Obenson.

Niazai, sa femme et leurs deux jeunes filles ont fui Kaboul l’année dernière. Ils ont d’abord été envoyés à Washington, DC, puis dans des logements temporaires au Texas. Ils ont choisi de finir à St. Louis parce que d’autres parents étaient déjà là.

L’initiative les a aidés à trouver un logement à louer – une maison en briques dans une rue calme à quelques kilomètres au sud de Gateway Arch qui abrite maintenant 11 membres de la famille. Les volontaires ont fourni des meubles, de la nourriture et ce que Niazai a appelé “l’argent de bienvenue”. Quelqu’un lui a même donné une voiture.

Niazai a déclaré qu’il se sentait chez lui à St. Louis.

« Nous resterons », a-t-il dit. “Mon avenir est bon ici.”

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